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区块链知识产权布局研究

一、引言

目前区块链技术快速发展,呈现投资规模大,应用范围广,关注群体多的特点。同时,区块链的知识产权发展也驶入快车道,区块链专利数量不断飞速攀升,专利布局领域不断拓展,专利申请人数量不断增多。全球范围内布局区块链专利最多的地方是中国和美国,而且中国近些年的区块链专利布局数量也超越美国,在区块链专利数量不断攀升的今天,有必要深入了解区块链的全球专利布局现状,并揭示相关的机遇与风险。

二、区块链专利授权可行性

区块链技术并非全新的颠覆性技术创新,而是加密技术、数据库技术等技术的聚合创新,很多场景下区块链技术更多的是一种商业模式的创新。在中国的《专利审查指南》修改之前,商业方法是敏感方案,此类技术在申请专利时,往往会被以专利法第二十五条非客体的理由驳回。2017年4月1日起,《专利审查指南》(修改版)明确指出,涉及商业模式的权利要求,如果既包含商业规则和方法的内容,又包含技术特征,则不应当依据专利法第二十五条排除其获得专利权的可能性。这对区块链在商业模式的应用起到了极大的鼓励和恰当保护作用,区块链技术应用领域不断拓展,今后在金融、保险、证券、租赁、拍卖、投资、营销、广告、经营管理等领域产生的商业模式创新将涌现更多的区块链专利。

三、区块链专利布局态势

1)全球区块链专利呈现井喷态势

在2018年4月,全球区块链专利3700件,短短四个月之后,新公开专利量就增加了一千余件,截止到2018年8月8日,全球已公开的区块链专利数量已达到5087件,并且由于专利公开具有滞后性,真实区块链专利数量还会更多,中国区块链专利2162件。2014年后,区块链专利申请数量的迅猛增长,区块链专利年增长率分别达到625%、253%和305%,区块链专利的申请数量变化用井喷形容毫不过分。与此同时,区块链初创企业融资活动不断加速,发展趋势与区块链专利数量的增长较为同步。2009至2018年,区块链初创企业融资总额(非ICO融资)达到48.1亿美元。从地域分布来看,2010至2018年,美国共有25.42亿美元融资,中国6.02亿美元位居第二位。从专利布局地域来看,也是中国和美国的区块链专利数量位居全球第一和第二。

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图1 2010—2018年全球区块链专利数量与投融资的增长趋势

2)区块链专利创新主体多为企业

全球区块链初创企业从数量占比上看,美国(399家)、中国(283家)、英国(85家)分别是区块链初创公司最多的三个国家。从2008年至2017年,全球累计成立1150家区块链初创企业。并且从2013年起,区块链企业成立速度加快。从区块链专利申请人来看,各国都以公司为创新主体,其次创新力量来自于科研院校和个人。截至2017年4月,全球区块链专利申请人921个,四个月后,增至1300个,而且前100名中,美国和中国申请人极多,多为初创公司、大学、金融机构和NPE。在中国,申请区块链专利较多的公司多为初创公司机构;在美国则区块链专利申请主体较为多样化,包括银行、投融资机构和ICT企业等。

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图2 全球区块链主要申请人

从区块链专利持有数量来看,全球排名前五的申请人分别是多为国外公司,包括专利运营实体公司、银行、区块链初创公司等;在中国范围内,排名前五的专利申请人分别则多为中国公司,包括互联网公司和初创公司。这些申请人布局区块链专利各有侧重,例如专利运营实体公司主要布局的领域包括区块链底层技术及算法、信息安全和账户安全和比特币等;银行申请的区块链专利则聚焦布局数字货币和确保账户安全等。

2)我国企业较少在海外布局区块链专利

目前向WIPO提起PCT申请的区块链专利中,能够跻身排名前十的申请人多为外国企业,只有两家中国的深圳公司跻身其中,分别排名第五和第十。其余前十申请人则包括英国的专利运营公司、美国的银行金融机构、美国的ICT企业和韩国的区块链初创公司。

3)区块链专利大多应用在解决方案、技术算法、身份认证和数字货币领域

目前,区块链技术不仅应用于银行、保险等金融领域,同时也在农业、能源、政府、健康等多个领域进行试验。其中金融、健康、能源是区块链技术应用最多的三个领域。纵观区块链专利申请涉及的应用领域,大多集中在解决方案、技术算法、身份认证和数字货币领域,此外,数据信息管理、金融、通信、法律服务、交通和云计算等领域也有相关区块链专利布局。并且这些领域的专利布局主要是从2015年之后开始迅速增加的,在此之前,各应用领域的专利布局寥寥无几。

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图3 区块链专利布局应用领域及布局随年发展趋势

4)区块链专利的法律状态

目前全球70%的区块链专利处于审查中,有效授权专利仅为489件,占比10%。其中美国授权专利数量达到191件,韩国达到109件,中国授权专利数量91件,在全球授权专利中占比达到19%。中国授权专利中半数为实用新型专利,发明授权专利仅38件。

5)中国区块链专利的代理所多分布在北京、深圳和杭州

目前中国区块链专利申请较多布局在通信/计算机、智能合约、数据信息管理、身份认证、数字货币、算法、解决方案这些领域。而较多代理这些区块链专利的代理机构主要注册于北京、深圳和杭州。这些代理机构的代理案件普遍涉及解决方案、算法和数据服务等应用领域。

6)区块链专利交易活动日益活跃

目前存在数十起区块链专利转让行为,今后转让行为预计更加活跃,并且由于存在NPE的区块链专利转让运营行为,未来存在潜在的专利侵权起诉风险,转让类型包括:高校将区块链专利转让给企业,如清华大学深圳研究生院转让给重庆某公司;境外企业将专利转给国内企业,如比特卡国际有限公司将专利转给六度空间云科技有限公司;企业内部出于管理、税收等考虑因素,存在公司内部系统之间的转让,如布比转让给布诺。

7)区块链趋于开源但需警惕知识产权风险

目前区块链技术大多开源,是趋势所在,但也存在很多隐患,涉及版权、商标、专利等一系列权利和义务。在不同的开源许可协议中,或存在不同的知识产权风险。例如未按协议附许可证和版权声明、违规闭源或未明示修改时间可能存在著作权侵权风险,擅自将他人商标去除或添加自己的商标也可能违规开源协议,造成商标侵权,此外,有些开源协议未对专利做明确说明,可能潜在存在一些专利侵权风险,而且开源社区以外的人也有可能申请专利,造成专利侵权风险。

四、区块链专利布局建议

作为区块链相关企业来说,区块链领域专利呈现爆发趋势,布局应用领域如此之广泛,因此在专利布局之前,应提前做好查新工作,避免和已公开专利技术方案雷同,而且也应该尽早申请区块链专利,注重对底层基础技术的知识产权保护,尽量做到保护产品乃至产业链的上下游。在专利申请过程中,应注重区块链专利撰写方法,避免在专利审查过程中出现非客体、创造性低等问题。同时要尊重开源的协议规定,使用开源代码时提前梳理知识产权风险,给研发人员普及开源存在的知识产权风险。未来区块链领域存在潜在的侵权诉讼风险,而且很有可能侵权诉讼的风险来自专利运营实体,因此有必要了解相关专利池的运作规则,在必要时候交易专利或者加入专利池。(中国信息通信研究院 周洁)

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